A José Manuel Lara, jugador valenciano de 29 años y buen amigo de Sergio García, la temporada se le va a quedar corta. Ayer mismo, se lució en la primera jornada del Volvo Masters, el último torneo del año en el circuito europeo, en el exigente campo de Valderrama, que acogió la Ryder en 1997. Lara acabó como líder con una vuelta de 66 golpes (-5), frente a un cuadro que reúne a los 60 mejores europeos.

Hace cuatro días, en el Mallorca Classic, puntuable también para el circuito europeo, Lara ya mostró su excelente momento de forma con una tercera plaza. "Se me dan bastante bien los finales de temporada", explicó el jugador valenciano. "Pero reconozco que esta es la mejor temporada de mi vida", admitió.

CLARA PROGRESIÓN Aunque la victoria se le resiste su progresión en los últimos años le ha acercado a la élite. Del 93° en la Orden de Mérito hace tres años, ascendió al 47° hace dos y al puesto 33° en el 2005, una situación que está a punto de mejorar en esta temporada que concluye. "Ganar aquí para mí sería como ganar un grande, pero aún queda mucho por jugar como para pensar en eso", afirmó.

La actuación de Lara, que aventaja en un golpe al sueco Niclas Fasth y al norirlandés Graeme McDowell, sobresalió en una jornada también positiva para Miguel Ángel Jiménez (68 golpes), a dos del líder; aceptable para Sergio García, que acabó en el par (71), y que fue muy negativa para José María Olazábal (hizo 74 golpes) y Gonzalo Fernández-Castaño, que acabó con 75.

Fernández-Castaño es uno de los dos jugadores españoles que ha ganado un torneo este año en el circuito europeo: el Abierto de Asia. El otro es Alejandro Cañizares (venció en el Abierto de Rusia), ausente en Valderrama.

"Estoy jugando mal prácticamente desde el verano, fallón y sin meter putts", confesó Olazábal, que tiene ganas de echarle el cierre al curso 2006. "Ha sido una temporada muy larga, muy cansada", aclaró Jiménez, en referencia al circuito europeo que se inició a mediados de noviembre del 2005. "Las dos semanas de descanso que me he tomado me han ido fenomenal", añadió el malagueño.

El Volvo servirá para decidir el número uno europeo del año. El inglés Paul Casey es el actual líder de la Orden de Mérito. Pero Padraig Harrington, David Howell y Robert Karlsson podrían desplazarlo si quedan entre los tres primeros y él falla, como sucedió ayer: hizo 76 golpes.